Petróleo barato quiere Estados Unidos

Después de un año de volatilidad vertiginosa en la petrodiplomacia estadounidense, se está produciendo una reversión a la normalidad.

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La secretaria de energía de Estados Unidos, Jennifer Granholm, tuiteó la semana pasada, que tuvo una llamada productiva con el ministro de Energía saudí, Abdulaziz bin Salman al-Saud.

"Reafirmamos la importancia de la cooperación internacional para garantizar fuentes de energía asequibles y fiables para los consumidores".

Eso fue solo unas horas antes de una reunión del cartel de productores de petróleo OPEP +. Abdulaziz dijo que no hablaron groseramente, pero el subtexto de Granholm era claro para cualquiera que haya visto décadas de relaciones entre Arabia Saudita y Estados Unidos. Decía: controle los precios del crudo.

Marca un cambio abrupto con respecto a la era de Donald Trump. Hace doce meses, los productores estadounidenses le rogaron al entonces presidente que los ayudara a detener un colapso petrolero, por lo que presionó a Rusia y Arabia Saudita para recortar el suministro y apuntalar el mercado.

Ahora, la nueva administración ha vuelto a la media, evidentemente preocupada de que un repunte del 60 por ciento en los precios desde noviembre, respaldado por esos recortes de producción que Trump ayudó a orquestar, haya ido demasiado lejos.

Independientemente de lo que haya dicho Joe Biden sobre una "transición de la industria petrolera" y la descarbonización de la economía de su país, los costos del crudo siguen siendo importantes para una superpotencia con responsabilidades geopolíticas.

"EE.UU. tiene intereses fundamentales en la estabilidad de la economía global y eso significa que el gobierno, sin importar cómo quieran evitar pensar, tiene que preocuparse de que los importes del oro negro sean demasiado altos o demasiado bajos", dijo Amy. Myers Jaffe, profesor de la Facultad de Derecho y Diplomacia Fletcher de la Universidad de Tufts.

Si los montos suben demasiado rápido, "podría ser devastador para los países importadores de bajos ingresos", agregó. 

También es importante a nivel nacional, especialmente entre los estadounidenses más pobres, que gastan una mayor proporción de sus ingresos en combustible.

La fortaleza del mercado del crudo se ha alimentado de un fuerte aumento en los precios de la gasolina en EE.UU. un repunte ayudado por la flexibilización de los bloqueos por coronavirus y la rápida propagación de las vacunas en Estados Unidos.

Los precios medios de la gasolina han llegado a casi tres dólares el galón. Eso sigue siendo una ganga en comparación con Europa, pero es un aumento de alrededor del 45 por ciento en los últimos 12 meses, lo que deja a los precios estadounidenses en la explanada a solo unos centavos de los máximos de siete años.

De ahí el entusiasmo de la administración Biden por hablar con el ministro de energía saudita sobre "energía asequible" justo antes de una reunión crucial de la OPEP para decidir los niveles mundiales de suministro de petróleo.

"Dice mucho sobre la sensibilidad política de la administración Biden al aumento de los precios de las bombas", dijo Bob McNally, director de Rapidan Energy Group y ex asesor de la Casa Blanca de George W Bush.

Y, sin embargo, el momento fue incómodo. El tuit de Granholm llegó pocas horas después de que el mandatario presentara un plan de 2 billones de dólares para ecologizar la infraestructura del país y electrificar sus automóviles, autobuses y trenes.

El sector del transporte de EE. UU. es el que más contribuye a las emisiones de gases de efecto invernadero del país, y la gasolina es, con mucho, el producto del petróleo que más se consume.

Biden quiere elevar los estándares de economía de combustible para frenar esta contaminación, instalar puntos de carga de vehículos eléctricos en todo el país y convertirse en una potencia de fabricación de esos autos.

Una gasolina más cara podría ayudar a estas ambiciones, la barata no es un incentivo para comprar un vehículo eléctrico. Y, sin embargo, la verdad incómoda es que la primera intervención energética extranjera real de la administración Biden fue hablar sobre petróleo "asequible" con el mayor exportador de crudo y proveedor alternativo del mundo.

Eso también fue revelador de otra manera. Al menos, la llamada de Granholm a Riad muestra que la fugaz era del "dominio energético" estadounidense, para usar el término de Trump, definitivamente ha terminado.

Ese objetivo dependía del aumento vertiginoso de la producción de energía en la nación norteña y del aumento de las exportaciones de petróleo y gas.

Pero todo eso fue una víctima del colapso del precio del crudo en 2020, que hizo retroceder años de expansión del negocio del petróleo de esquisto estadounidense. La producción de crudo de allí, que tocó máximos cercanos a los 13 millones de barriles por día hace 12 meses, es ahora de poco más de 11 millones.

La autonomía energética, el sueño de todo presidente desde los picos del precio del petróleo inducidos por la OPEP en la década de 1970, sigue estando distante. Las importaciones netas están aumentando nuevamente e incluso los productores de esquisto alcistas famosos dicen que Estados Unidos nunca recuperará sus máximos de producción prepandémicos.

Es posible que algún día los estadounidenses se fijen en el costo de la carga de vehículos eléctricos y las baterías de litio, no en la gasolina. Hasta entonces, los conductores y los presidentes que elijan seguirán siendo vulnerables a los caprichos de las autocracias petroleras extranjeras y sus cárteles, y Biden lo sabe.